A última vez que saí de uma crise de saúde pública abrangente, a vida cotidiana mudou sutilmente, mas permanentemente. Era 2003 e, morando em Hong Kong, tínhamos acabado de enfrentar uma epidemia de SARS que deixou um pouco menos de 300 mortos na cidade.

Esta crise teve um efeito profundo não apenas na psique dos habitantes da cidade, mas na própria cidade física. Um conjunto habitacional teve seu sistema de drenagem reformado quando seu projeto foi responsabilizado por um surto em massa. Verificações de temperatura por meio de imagens térmicas no aeroporto se tornaram padrão. E as pequenas coisas: lonas de plástico sobre os botões do elevador, desinfetante para as mãos sempre presente nos saguões dos escritórios, a normalização do uso de máscaras cirúrgicas em público quando se sente um pouco mal-humorado. Essas mudanças visam mediar nosso contato físico uns com os outros, seja diretamente ou por meio do espaço compartilhado. Nos últimos 17 anos, nenhuma dessas coisas foi embora em Hong Kong.

Esperamos que em breve os EUA entrem em um mundo pós-pandêmico. Provavelmente será uma experiência provisória. As memórias ainda estão cruas e o condicionamento – lave as mãos para duas canções de “Feliz Aniversário”! Não toque em seu rosto! – ainda é instintivo. Enquanto isso, durante todo o ano de 2020, a indústria de tecnologia impulsionou produtos voltados para minimizar, higienizar ou rastrear o toque físico. Quais desses nós iremos descartar quando a sociedade se reabrir totalmente e o que pode se tornar permanente?

Tomohiro Ohsumi via Getty Images

No início deste ano, enquanto os epidemiologistas ainda estavam descobrindo as principais formas de transmissão do vírus, começamos a ver novos aplicativos para wearables. O Immutouch, por exemplo, era uma pulseira projetada para quebrar hábitos compulsivos como roer unhas, vibrando sempre que o usuário levantava a mão para uma posição específica. Em vez disso, os fundadores se voltaram para um produto que vibra quando você está prestes a tocar seu rosto. Durante o verão, a NASA fez um produto semelhante na forma de um colar impresso em 3D de código aberto chamado Pulse.

Telas sensíveis ao toque sem toque, controladas por gestos, também chegaram a museus e shoppings. Uma versão, na National Gallery of Art em Washington D.C, foi feita pelo Ideum. Você não apenas controla um cursor com movimentos de mão, dobrando o dedo para clicar ou fechando o punho para arrastar objetos; se você tentar tocar fisicamente na tela, a borda fica vermelha, dispensando uma leve repreensão. O sistema venceu a competição de desenvolvedor da Ultraleap para projetar uma interface sem toque melhor, uma competição que também viu projetos para comprar sorvetes personalizados e operar um elevador.

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Tanay Singhal, Mahika Phutane e Ultraleap

Se você tivesse que fazer contato com o mundo físico, a Apple e a Samsung introduziram recursos de lavagem das mãos em seus smartwatches para limpar devidamente depois. Para o Galaxy Watch, um aplicativo de lavagem de mãos lembra você de limpar a cada duas horas e permite que você deslize para iniciar um cronômetro de 25 segundos assim que iniciar. Enquanto isso, no watchOS 7, o dispositivo pode detectar automaticamente quando você está lavando as mãos por meio de sensores de movimento e o som de água corrente, cronometrando o processo de acordo. 

Para monitorar sua condição, os anéis inteligentes Oura de US $ 300 – aqueles em que a NBA espalhou – pretendiam detectar os sintomas do COVID-19 rastreando a temperatura e a frequência cardíaca entre outras métricas, enquanto o Fitbit também introduziu o rastreamento da temperatura da pele em seu smartwatch Sense. E, claro, o projeto de notificação de exposição da Apple e do Google pode dizer se você se cruzou com alguém que pode ser infeccioso.

No entanto, o fato é que a utilidade de alguns desses dispositivos pandêmicos pode não sobreviver ao tempo terrível em que estamos. Há poucas evidências, por exemplo, de que precisamos usar purificadores de ar portáteis, como o espécime que a LG está oferecendo. Nem, como a ciência tem mostrado cada vez mais que o vírus se espalha principalmente pelo ar e não pelas superfícies, as exibições excessivas de desinfecção pública são necessariamente vitais, mesmo quando a lavagem regular das mãos e a higiene-consciência continuam sendo importantes.

LG Electronics

Para ter uma noção das mudanças duradouras sem contato em nosso mundo, então, pense nas tendências sutis em moderar nosso uso do toque que já estavam em andamento.

Os pagamentos sem contato têm sido implementados há muito tempo; as principais lojas de 7-11 a Kohl’s agora permitem que os clientes da loja paguem por meio de um aplicativo. Alguns aeroportos dos EUA estão usando tokens digitais em um smartphone para verificar a identidade, reduzindo o vaivém da entrega de passaportes aos agentes. Os novos apartamentos estão cada vez mais equipados com fechaduras sem chave, abrindo automaticamente quando você está por perto ou ativando por smartphone. Os restaurantes se voltaram para menus (e às vezes pagamentos) acessados ​​por meio de códigos QR em cada mesa. As entregas de drones agora carregam a fantasia de uma cadeia de suprimentos perfeitamente estéril, onde nenhum ser humano precisa tocar em um objeto. Como informamos, este ano eles entregaram de tudo, desde PPE a bagels, com testes em andamento na Virgínia e na Flórida.

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Todas essas são tendências prometidas há muito tempo que agora desaparecem com o chamado “novo normal” da vida pandêmica: ficar em casa sempre que possível e permanecer sempre vigilante quanto à higiene no mundo exterior.

Onde trabalhar próximo a outras pessoas é uma necessidade, as startups de visão computacional agora estão vendendo sua capacidade de inteligência artificial para monitorar locais de trabalho para distanciamento social adequado ou uso de máscara. A Amazon, de fato, já implementou a tecnologia – chamando-a de Assistente à Distância – em depósitos. Esta não é a única área em que a Amazon deu um pivô. Os Echo Frames – basicamente, óculos com Alexa – foram este ano comercializados pela empresa de Jeff Bezos como úteis porque podem ser operados sem toque, uma forma de computação com a qual você pode interagir sob uma proteção facial. Os supermercados “Go” da Amazon, sem caixa, continuaram a se expandir – e de repente pareceram mais atraentes do que se expor a um trabalhador humano de supermercado.

Essas tecnologias já estavam sendo desenvolvidas. Mas os imperativos da pandemia deram a eles uma nova abertura com o público. Em uma época de mudança social, quando as pessoas são forçadas a adquirir novos hábitos, as empresas de tecnologia ficam muito contentes em incorporar seus sistemas de computação de voz ou visão computacional à sociedade. Quer queiramos, digamos, computadores rastreando os movimentos exatos de cada funcionário do depósito – como essa tecnologia pode ser usada após a pandemia? – é outra questão. É uma pergunta que vale a pena perguntar porque, uma vez que permitimos novas tecnologias poderosas em nossas vidas, é mais difícil voltar no tempo depois.

Talvez vamos acordar um dia em breve, fazer todas as nossas viagens, trabalhar e fazer compras enquanto dificilmente encontraremos, quanto mais tocarmos, outra entidade orgânica. Nesse caso, o engraçado pode ser que esse fosse o futuro individualista e sem contato para o qual já estávamos rumando. Acabou de chegar um pouco mais cedo.